INFORME ESPECIAL

La pandemia de coronavirus también podría enfermar los edificios

Cuando el agua no fluye, se pueden acumular organismos y productos químicos en las tuberías. Puede suceder en gimnasios infrautilizados, edificios de oficinas, escuelas, centros comerciales y otras instalaciones. Estos organismos y productos químicos pueden alcanzar niveles inseguros cuando el agua se encuentra en las tuberías de agua durante unos pocos días

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INFORME ESPECIAL

Escrito por: Caitlin R. Proctor*, Andrew J. Whelton*, y William Rhoads*

Mientras millones de personas tienen la orden de quedarse en casa en medio de la pandemia de coronavirus, el agua se acumula en las tuberías de los edificios de oficinas y gimnasios vacíos, envejeciendo y potencialmente peligrosos.

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Cuando el agua no fluye, se pueden acumular organismos y productos químicos en las tuberías. Puede suceder en gimnasios infrautilizados, edificios de oficinas, escuelas, centros comerciales y otras instalaciones. Estos organismos y productos químicos pueden alcanzar niveles inseguros cuando el agua se encuentra en las tuberías de agua durante unos pocos días. Pero, ¿qué sucede cuando el agua permanece durante semanas o meses?

No hay estudios a largo plazo de los riesgos y solo una guía mínima para ayudar a los propietarios de edificios a preparar su agua para usar nuevamente después de un largo cierre.

Como investigadores involucrados en la construcción de la seguridad del agua, estudiamos estos riesgos y asesoramos a los propietarios de los edificios y a los funcionarios públicos sobre las acciones que pueden tomar para reducir el potencial de enfermedades transmitidas por el agua. Un nuevo documento destaca estos problemas y nuestra preocupación de que las órdenes de quedarse en casa de COVID-19 pueden aumentar las posibilidades de exposición dañina al agua cuando las personas regresan.

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¿Qué pasa cuando el agua envejece?

Al igual que los alimentos que se quedan en el refrigerador por mucho tiempo, el agua que se queda en las tuberías de un edificio por mucho tiempo puede enfermar a las personas.

Los organismos nocivos , como las bacterias que causan la enfermedad del legionario, pueden crecer. Si no se mantiene, dispositivos como filtros , tanques de agua , calentadores y suavizantes pueden convertirse en incubadoras de organismos.

Con ciertos materiales de tubería, el agua puede acumular niveles inseguros de plomo y cobre , lo que puede causar problemas de aprendizaje, efectos cardiovasculares , náuseas y diarrea .

Beber esta agua es un problema, pero las infecciones también pueden ser el resultado de la inhalación de organismos nocivos. Esto ocurre cuando el agua salpica y se convierte en un aerosol, como puede suceder en duchas , bañeras de hidromasaje y piscinas y al descargar inodoros o lavarse las manos . Algunos de estos organismos pueden causar enfermedades similares a la neumonía , especialmente en personas que tienen sistemas inmunes debilitados.

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El agua dentro de un edificio no tiene una fecha de vencimiento: los problemas pueden desarrollarse en cuestión de días en las llaves individuales, y todos los edificios con bajo uso de agua están en riesgo.

Mantener el agua fluyendo

Para evitar problemas de agua, el agua “fresca” debe fluir regularmente a los grifos de un edificio. La mayoría de los proveedores de agua de EE. UU. Agregan un desinfectante químico al agua que entregan para matar organismos, pero esta sustancia química desaparece con el tiempo.

Se requiere que las instalaciones médicas, con sus poblaciones vulnerables, tengan un plan de seguridad del agua del edificio para mantener el agua fresca y prevenir el crecimiento. Se aconseja a las escuelas, que tienen largos períodos de bajo uso durante el verano, que mantengan el agua fresca para reducir los niveles de plomo en el agua.

Las agencias de salud en los EE . UU. , Canadá , Inglaterra , Europa y algunos  estados han publicado recomendaciones en las últimas semanas, recomendando que el agua del edificio se mantenga fresca durante los pedidos de COVID-19 para quedarse en casa. Existe cierto debate sobre la mejor manera de hacerlo, pero el mensaje central es el mismo: no permita que el agua se asiente en los edificios .

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Si no se usa agua en un edificio, se puede enjuagar intencionalmente el edificio para reemplazar toda el agua vieja con agua nueva al menos una vez por semana . También ayuda a eliminar los sedimentos que se acumulan a lo largo de las paredes de la tubería.

Los grifos, los calentadores de agua y los suavizadores, los electrodomésticos como refrigeradores, inodoros y otros sistemas de agua, incluidas las torres de enfriamiento, deben renovarse. Algunos de estos pueden requerir atención especializada. Los aireadores de grifos deben retirarse porque acumulan materiales y ralentizan el flujo.

El tiempo de descarga depende del diseño de las tuberías del edificio, los dispositivos y la velocidad del agua que sale de los grifos. Todos los edificios son diferentes .

Tomó más de 80 minutos de enjuague para sacar agua fresca al grifo más alejado de un edificio de 10,000 pies cuadrados. En otro edificio, tardó 60 minutos solo para obtener agua fresca del medidor de agua al sótano de un edificio a 30 pies de la calle. Un solo edificio grande puede tardar horas o días en despejarse .

Es más fácil evitar la contaminación que limpiarla

Para los administradores de edificios que no han estado corriendo el agua durante la pandemia, el agua que se encuentra en las tuberías ya puede tener problemas importantes. Para realizar el enjuague, es posible que se necesiten equipos de seguridad, incluidas máscaras , actualmente deficientes , para proteger a los trabajadores .

Una lenta “aceleración” de la economía significa que los edificios no alcanzarán el uso normal del agua durante algún tiempo. Estos edificios pueden necesitar enjuagarse una y otra vez.

También puede ser necesaria la desinfección de choque, agregando un alto nivel de desinfectante químico a la tubería para matar organismos que viven en ella. Esto es necesario para los nuevos edificios y a veces se hace cuando el agua en los nuevos edificios permanece quieta durante demasiado tiempo .

Las pruebas económicas de desinfectantes químicos pueden ayudar a determinar si el agua es “fresca”. La prueba de organismos nocivos es recomendada por algunas organizaciones . Puede llevar varios días y requiere experiencia para interpretar los resultados. Es posible que también se necesiten pruebas de metales. Los departamentos de salud pública pueden proporcionar recomendaciones específicas para todas estas acciones y la comunicación de riesgos.

La necesidad de normas y seguridad del agua.

El agua que queda en las tuberías de los edificios puede presentar serios riesgos para la salud.

Faltan estándares y son muy necesarios para reiniciar las tuberías y garantizar la seguridad continua del agua después de que pase la pandemia.

En este momento, los gerentes de edificios pueden tomar medidas inmediatas para evitar que las personas se enfermen cuando regresen.

Fuentes de la información: THE CONVERSATION.

*Caitlin R. Proctor

Caitlin R. Proctor actualmente trabaja en la Universidad de Purdue. Anteriormente trabajó en el Departamento de Microbiología Ambiental, Eawag, donde completó su doctorado a través de ETH Zurich. Completó su maestría en Virginia Tech. Desde 2012, Caitlin ha participado en investigaciones en el nexo de la ingeniería civil, la microbiología molecular y el agua potable. Le preocupa la seguridad del agua potable.

*Andrew J. Whelton

El Dr. Whelton es ingeniero ambiental reconocido a nivel nacional. El Dr. Whelton ha aplicado su conjunto de habilidades únicas durante 20 años para descubrir y abordar problemas en la interfaz de los materiales de infraestructura, el medio ambiente y la salud pública. Los temas relacionados con la respuesta y recuperación ante desastres, así como la seguridad del sitio de construcción, son solo dos de los muchos temas que su investigación ha impactado. Los descubrimientos del equipo del Dr. Whelton han cambiado positivamente la forma en que las agencias gubernamentales (EPA, CDC, NRC, NIOSH, NIST, ARMY), empresas de servicios de agua, organizaciones sin fines de lucro, departamentos de salud, legislaturas estatales y propietarios de edificios abordan sus responsabilidades. Antes de unirse a la Universidad de Purdue, trabajó en la facultad de la Universidad del Sur de Alabama, y ​​trabajó para el Laboratorio de Investigación de Incendios del Edificio del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología (NIST), Virginia Tech, Ejército de los EE. UU., y firmas privadas de consultoría de ingeniería. Un sello distintivo de su trabajo es el compromiso directo con las comunidades en riesgo. Sus equipos han establecido centros de asistencia técnica y sitios web (www.PlumbingSafety.org; http://www.CIPPSafety.org) para que los descubrimientos sean accesibles al público y a las comunidades de interés. Obtuvo una licenciatura en ingeniería civil, una maestría en ingeniería ambiental y un doctorado. en Ingeniería Civil de Virginia Tech.

*William Rhoads

Investigador Científico, Virginia Tech

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